Minuto a minuto: Richard Branson va al espacio

Crédito: Richard Drew/AP

Si todo sale según lo planeado, el multimillonario Richard Branson se dirigirá al espacio hoy con la ayuda de su empresa, Virgin Galactic.

Después de trabajar para perfeccionar la nave espacial durante más de dos décadas, Branson será el primer multimillonario en viajar al espacio a bordo de un vehículo que ayudó a financiar, superando al fundador de Amazon, Jeff Bezos, por solo nueve días.

Entonces, ¿qué tan arriesgado es este vuelo al espacio?

Aquí hay un desglose de los riesgos que enfrentarán Branson y su equipo:

Las posibilidades son infinitas cuando se trata de peligros potenciales: el motor del cohete podría no encenderse. La cabina podría perder presión y amenazar la vida de los pasajeros. Y la intensa física involucrada al salir y volver a la atmósfera de la Tierra podría destrozar el vehículo.

Sin embargo, la nave espacial que abordará Branson, también conocida como VSS Unity, ha tenido tres vuelos de prueba exitosos. En mayo de 2021, Virgin Galactic recibió la aprobación de la Administración Federal de Aviación para comenzar a volar pasajeros. Sin embargo, es importante señalar que la FAA se centra principalmente en garantizar la seguridad de las personas y la propiedad en el terreno. Por lo tanto, esta aprobación no garantiza necesariamente que la nave espacial sea segura.

En los años previos a la aprobación de la FAA, varios vuelos de prueba tuvieron inconvenientes, incluido uno en 2014 que dejó un piloto muerto y otro gravemente herido. En 2019, un sello en el ala del avión espacial se deshizo durante un vuelo de prueba, y en un vuelo de prueba de diciembre de 2020, la computadora del motor del cohete a bordo de VSS Unity perdió la conexión.

Markus Guerster, profesional de la industria aeroespacial que fue coautor de un documento de 2018 sobre los riesgos del turismo espacial suborbital, nos dijo que nunca hay un momento perfecto para que una empresa considere que su nave espacial es lo suficientemente segura para volar a miembros del público.

«Es una decisión un poco difícil de tomar, si está listo, o si no lo está, porque aún queda cierto riesgo. Pero si no lo intenta, tampoco va a aprender». Dijo Guerster. «Creo que el primer grupo de personas que volará en esto reconoce el riesgo. Hay muchas personas que escalan el Monte Everest».

Desde el momento en que la nave nodriza abandona el suelo hasta el momento en que la nave espacial aterriza de nuevo en él, el viaje de Branson solo debería tomar aproximadamente una hora. A diferencia de los viajes espaciales tradicionales, en los que los astronautas rodean la Tierra y flotan en el espacio durante días, los vuelos de Virgin Galactic son viajes breves de ida y vuelta. Pero la nave espacial se elevará a más de 80 kilómetros sobre la Tierra, lo que el gobierno de Estados Unidos considera que marca el límite del espacio exterior.

Richard Branson fue audazmente donde ningún magnate del espacio ha ido antes este domingo. Su vuelo, de aproximadamente una hora en un avión de Virgin Galactic, abre la puerta para que las personas que no son astronautas puedan lograr una vista privilegiada del espacio. Sigue el minuto a minuto de su viaje.

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