Escuchar mejor a tus seres queridos podría proteger su salud cerebral, encuentra un estudio

(CNN) — ¿Puedes contar con alguien que te escuche cuando necesites hablar? Si es así, tu cerebro podría ser más resistente ante cualquier cambio futuro relacionado con la edad o la enfermedad, según un estudio publicado el lunes en la revista JAMA Network Open.

Entre los adultos mayores, los estudios anteriores han asociado un mayor tamaño de la red social con niveles más altos de función cognitiva antes de la muerte de lo que cabría esperar, dada la cantidad de señales de la enfermedad de Alzheimer y trastornos relacionados en el cerebro de los participantes en las autopsias, escribieron los autores del estudio actual.

La función cognitiva se refiere a la capacidad mental de una persona para aprender, pensar, razonar, resolver problemas, tomar decisiones, recordar y prestar atención.

Otros estudios han encontrado que los adultos con estas señales no siempre desarrollan demencia más adelante en la vida. Los expertos han denominado esta misteriosa capacidad de permanecer cognitivamente ileso a pesar de los cambios cerebrales relacionados con la edad o la enfermedad como «resiliencia cognitiva».

«Hay muchas formas diferentes de apoyo, y no se registra de manera uniforme en las diferentes formas de evaluar el apoyo social. Y, a menudo, se debe a que todo se incluye en una puntuación agregada», dijeron el autor principal del estudio, el Dr. Joel Salinas, Lulu P. y David J. Levidow, profesor asistente de neurología en la Escuela de Medicina Grossman de la Universidad de Nueva York.

«Cuando vemos cómo el apoyo social parece promover una mejor salud en general, ya sea la salud física o mental, siempre me he preguntado qué se trata específicamente del apoyo social», añadió. «Es importante saber si existe una forma específica de apoyo social que pueda mejorar nuestra salud, porque entonces eso ayuda a informar intervenciones más específicas».

Para responder a esta pregunta, los autores analizaron datos de 2.171 adultos que tenían 45 años o más, predominantemente blancos y que no habían tenido demencia o un derrame cerebral. Los participantes informaron sobre la disponibilidad de cinco tipos de apoyo social en sus vidas basándose en cinco preguntas:

¿Puedes contar con que alguien te escuche cuando necesites hablar?
¿Hay alguien disponible para darte un buen consejo sobre un problema?
¿Hay alguien disponible para ti que te muestre amor y afecto?
¿Puedes contar con alguien que te brinde apoyo emocional?
Por último, ¿tienes tanto contacto como te gustaría con alguien de quien te sientes cercano, alguien en quien puedes confiar?

Los autores también midieron los síntomas depresivos y el nivel educativo. Aproximadamente nueve meses después, los participantes se sometieron a resonancias magnéticas cerebrales y pruebas neuropsicológicas que midieron las capacidades cognitivas.

Por cada unidad de disminución en el volumen cerebral, los participantes que tenían entre 40 y 50 años y baja disponibilidad de escucha tenían una edad cognitiva cuatro años mayor que los adultos con alta disponibilidad de escucha, encontraron los autores. Por el contrario, entre los adultos con alta disponibilidad de escucha, la misma cantidad de disminución del volumen cerebral se relacionó con solo 0,25 años de envejecimiento cognitivo. Los autores no encontraron estas asociaciones entre los adultos mayores de 65 años.

«La literatura ha sugerido durante décadas que la socialización es un factor protector y de mejora importante para la memoria y la cognición», dijo el Dr. Glen R. Finney, miembro de la Academia Estadounidense de Neurología, que no participó en el estudio.

El nuevo estudio «hace que sea aún más importante garantizar que las personas tengan una sólida red de apoyo con personas con las que puedan interactuar y que las escuchen», agregó Finney, profesor de neurología en la Escuela de Medicina Geisinger Commonwealth en Pensilvania, en un email. «Si no lo hacen, o hay una reducción en las opciones para que alguien ‘preste un oído’, eso puede ser un riesgo para la salud de tu cerebro».

Tener un oyente disponible podría ayudar a fortalecer partes del cerebro que contribuyen a mantener la función cognitiva y minimizar cualquier daño relacionado con la salud o la edad, dijo Salinas, como las hormonas del estrés o las enfermedades vasculares. «Eso puede estar más influenciado en una etapa anterior», dijo Salinas. «Esto puede sugerir que cuanto antes en nuestra vida busquemos mejorar la disponibilidad de los oyentes, mayor será la probabilidad de que tenga un impacto en el futuro».

Aunque el vínculo entre la alta disponibilidad de los oyentes y la resiliencia cognitiva se encontró entre los adultos menores de 65 años, los adultos mayores no se han quedado sin tiempo para traer esa forma de apoyo social a sus vidas para ayudar a la salud del cerebro.

«En todo caso, solo significa que probablemente deberías actuar ahora y no más tarde, para tratar de obtener el mayor beneficio posible de ello. Los beneficios de tener un buen oyente en tu vida van mucho más allá de la salud del cerebro», dijo.

Pero el estudio ayuda a resaltar los beneficios cognitivos, agregó Salinas, que pueden tener un impacto profundo en las habilidades de los adultos para mantener la independencia, funcionar bien, interactuar con sus seres queridos y hacer las cosas que les encanta hacer en su vida diaria mucho más que de otra manera.

Por qué tener un buen oyente podría ser más poderoso que otras formas de apoyo social es una pregunta que aún debe resolverse, dijo Salinas, al igual que los matices con respecto a si alguien escucha por teléfono o en persona, con qué frecuencia y cuánto tiempo la persona escucha, y saber si alguien está ahí para ti es la clave.

Ver «este tipo de trabajo repetido en una población más amplia y diversa para asegurarse de que los resultados se mantengan y sean generalizables para todas las personas» también es importante, dijo Finney.

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Tener a alguien que te escuche cuando necesites hablar está relacionado con la resiliencia cognitiva, según un estudio publicado en la revista JAMA Network Open.
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